Des tornades ont durement frappé le centre et le sud des États-Unis vendredi soir et samedi matin. Au moins 93 personnes sont mortes, dont 80 dans le seul État du Kentucky. Quels liens peut-on faire avec le changement climatique?

tornades records etats-unis
Les tornades constituent des événements météorologiques extrêmes fréquents aux Etats-Unis. // PHOTO : Eugene R Thieszen / Shutterstock

Dans le centre-est du pays, le Kentucky enregistre le bilan le plus lourd après le passage des tornades qui ont frappé vendredi soir et samedi matin. Ce phénomène météorologique touche particulièrement les États-Unis tous les ans, mais plus rarement en décembre. « Je crains qu’il y ait plus de 50 morts dans le Kentucky (…), on est probablement plus proche de 70 à 100 morts, c’est affreux« , a déclaré samedi le gouverneur de cet État Andy Beshear lors d’une conférence de presse. Depuis, le bilan officiel dénombre 80 morts suite au passage de la plus forte tornade qui a parcouru plus de 300 kilomètres dans cet État. Un triste record.

Des dégâts très importants

Des photos et des vidéos de la ville de Mayfield ont particulièrement fait le tour des réseaux sociaux. Elles montrent des bâtiments éventrés, du métal tordu, des arbres et des briques éparpillés dans les rues.

Les chaînes américaines ont filmé le passage des tornades : cylindres noirs balayant le sol, illuminés par des éclairs intermittents. Plus au nord-ouest, dans l’Illinois, une centaine de personnes se sont retrouvées prises au piège dans un entrepôt d’Amazon ravagé par la tempête. Ces employés travaillaient de nuit pour traiter les commandes avant les fêtes de fin d’année. Six morts sont à déplorer.

Vers la multiplication des tornades?

« Cela va être notre nouvelle norme« , a déclaré sur CNN Deanne Crisswell, la responsable de l’agence américaine de gestion de crise (FEMA). Avant d’ajouter: « les effets que nous observons du changement climatique constituent la crise de notre génération« . La directrice de la FEMA a notamment souligné la dimension « incroyablement inhabituelle » et « historique » de ces tornades pour cette saison. Le mois de décembre est en effet habituellement plutôt épargné par de tels événements aux États-Unis.

« Même la gravité et le temps que ces tornades ont passé au sol est sans précédent« , a-t-elle noté. « Nous observons des tempêtes plus intenses, de la météo plus extrême, qu’il s’agisse d’ouragans, de tornades, ou de feux de forêt« , a aussi déclaré Deanne Crisswell sur la chaîne ABC.

Lire aussi : Notre avenir climatique sous l’œil de trois scientifiques du CNRS

Les tornades restent relativement inexpliqué

Certains experts appellent toutefois à la prudence, les tornades constituant un phénomène encore relativement inexpliqué. « Les tornades sont, malheureusement, l’un des phénomènes extrêmes dont nous avons la plus faible capacité à attribuer certains épisodes spécifiques (ou même des tendances de long-terme) au changement climatique« , a souligné sur Twitter Zeke Hausfather, climatologue au Breakthrough Institute. « L’absence de preuve n’est pas la preuve d’une absence, mais une certaine précaution est justifiée« , a-t-il ainsi tempéré.

Les effets du changement climatique sur certains phénomènes météorologiques comme les tornades ne sont « pour le moment, pas très bien établis« , a également expliqué dans un tweet Daniel Swain, chercheur sur le climat à l’université UCLA. « Mais il existe un corpus de recherches (…) suggérant que le réchauffement accroît probablement les risques dans beaucoup de régions à travers le monde« , a-t-il précisé.

Les phénomènes météorologiques sont « plus intenses » avec le réchauffement, avait souligné samedi Joe Biden, après avoir déploré les dizaines de victimes causées vendredi soir par « l’une des séries de tornades les pires de l’histoire » des États-Unis.

« Tout est plus intense lorsque le climat se réchauffe« , avait déclaré le président américain, sans établir toutefois de lien de causalité directe entre le dérèglement climatique et la catastrophe qui a fait 90 morts, en premier lieu dans le Kentucky.

Matthieu Combe avec AFP

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